Most Read

History and Archaeology

The Israelites Journeys in the Desert

Why does the Torah list the journeys of the Israelites in the desert? In what did the Israelites live while in the desert?

The Israelites Journeys in the Desert
The  Torah  records  in  detail  the  Israelites’ stops  during  their  journey  after  leaving  Egypt:
 
These  are  the  journeys  of  the  Israelites  who  left  the  land  of  Egypt  in  their  legions  under  the  charge  of  Moses  and  Aaron. Moses  recorded  their  starting  points  for  their  journeys  according  to  the  word  of  the Lord,  and  these  were  their  journeys  with  their  starting  points.
 
They  journeyed  from  Raamses  in  the  first  month,  on  the  fifteenth  day  of  the  first  month;  on  the  day  following  the  Passover  sacrifice  the  Israelites  left  triumphantly  before  the  eyes  of  all  the Egyptians.
 
The  Egyptians  were  busy  burying  [their  dead]  because  the  Lord  had  struck  down  their  firstborn  and  had  wrought  vengeance  against  their  deities. The  Israelites  journeyed  from  Raamses  and  camped  in  Succoth. They  journeyed  from  Succoth  and  camped  in  Etham,  at  the  edge  of  the  desert.
 
They  journeyed  from  Etham  and  camped  in  Pi  ha-Chirot,  which  faces  Baal  Tzefon;  and  they  camped  in  front  of  Migdol. They  journeyed  from  Penei  ha-Hirot  and  crossed  in  the  midst  of  the  sea  to  the  desert. 
 
They  walked  for  three  days  in  the  desert  of  Etham  and  camped  in  Marah.They  journeyed  from  Marah  and  arrived  in  Elim;  in  Elim  were  twelve  springs  of  water  and  seventy  palm  trees  and  they  camped  there.
 
They  journeyed  from  Elim  and  camped  at  the  Reed  Sea. They  journeyed  from  the Reed  Sea  and  camped  in  the  Desert  of  Sinn. They  journeyed  from  the  Desert  of  Sinn  and  camped  in  Dofkah. They  journeyed  from  Dofkah  and  camped  in  Alush. They  journeyed  from  Alush  and  camped  in  Refidim,  but  there  was  no  water  for  the  people  to drink. They  journeyed  from  Refidim  and  camped  in  the  Sinai  desert.
 
They  journeyed  from  the  Sinai  desert  and  camped  in  Kivrot  ha-Ta’avah. They  journeyed  from  Kivroth  ha-Ta’avah  and  camped  in  Hatzerot. They  journeyed  from Hatzerot  and  camped  in  Ritmah.They  journeyed  from  Ritmah  and  camped  in  Rimon  Peretz. They  journeyed  from  Rimon  Peretz  and  camped  in  Livnah.They  journeyed  from  Livnah  and  camped  in  Rissah. They  journeyed  from  Rissah  and  camped  in  Kehelatah. They  journeyed  from  Kehelatah  and  camped  in  Mount  Shefer. They journeyed  from  Mount  Shefer  and  camped  in  Haradah. They  journeyed  from  Haradah  and  camped  in  Makhelot. They  journeyed  from  Makhelot  and  camped  in  Tahat.

They  journeyed  from  Tahat  and  camped  in  Tarach. They  journeyed  from  Tarach  and  camped  in  Mitkah. They  journeyed  from  Mitkah  and  camped  in  Hashmonah. They journeyed from  Hashmonah  and  camped  in  Moserot. They  journeyed  from  Moserot  and  camped  in  Benei  Jaakan. They  journeyed  from  Benei  Jaakan  and  camped  in  Hor  Hagidgad.
 
They  journeyed  from  Hor  Hagidgad  and  camped  in  Jotbatah. They  journeyed  from  Jotbatah  and  camped  in  Abronah. They  journeyed  from  Abronah  and  camped  in  Etzion  Geber. They  journeyed  from  Ezion  Geber  and  camped  in  the  desert  of  Tzin,  which  is  Kadesh. They  journeyed  from  Kadesh  and  camped  at  Mount  Hor,  at  the  edge  of  the  land  of  Edom.
 
In  his  book,  Guide  for  the  Perplexed, Maimonides  explains  that  the  Torah  lists  all  these  journeys  so  that  future  generations  would  not  think  the  Israelites  wandered  in  the  desert  in  areas  comfortably  adjacent  to  existing  settlements  and  were  therefore  able  to  survive  without  the  daily  miraculous  provision  of  food  and  drink  and  other 
wonders (Maimonides, Guide  for  the  Perplexed 3:5).
 
These  journeys  were  stated  in  order  to  remove  all  such  thoughts  and  to  reinforce  these  wonders,  so  that  future  [generations]  would  see  them  and  know  the  magnitude  of  the  miracles.


The Pillar of Cloud
 
The  Torah  says  that  in  all  the  Jewish  people’s  journeys  in  the  desert,  a  pillar  of  cloud  went  before  them  by  day  and  a  pillar  of  fire  by  night  to  show  them  the  way.  In  addition  to  this  cloud  that  guided  them,  the  Israelite  camp  was  surrounded  by  six  additional  clouds  protecting  them  on  all  sides.  Altogether, these were the seven Clouds  of Glory.
 
Their  journeys  and  encampments  were  set  according  to  when  the  pillar  of  cloud moved  or  rested: (Numbers  9:17-22)
 
At  the  cloud’s  departure  from  over  the  Tent  of  Meeting...  the  Israelites  would  travel;  and  in  the  place  where  the  cloud  settled,  there  the  Israelites  would  encamp.
 
There  were  places  where  they  camped  a  very  short  time;  and  even  before  they  had  time  to  unload  their  equipment,  they  already  had  to  continue  their  journey  because  the  cloud  began  moving. 
 
On  the  other  hand,  there  were  places  where  they  camped  for  a  number  of  days,  or  for  months  or  even  years.  All  this  was  determined  by  whether  the  cloud  moved  or  remained  stationary:
 
When  the  cloud  lingered  over  the  Tabernacle for  many  days,  the  Israelites  kept  the  charge  of  the  Lord  and  did  not  travel. Sometimes,  the  cloud  remained  for  several  days  above  the  Tabernacle;  at  the  Lord’s  bidding  they  traveled,  and  at  the  Lord’s  bidding  they  encamped.
 
Sometimes  the  cloud  remained  from  evening  until  morning,  and  when  the  cloud departed  in  the  morning,  they  traveled.  Or,  at  some  stops,  the  cloud  remained  for  a  day  and  a  night,  and  when  the  cloud  departed,  they  traveled.
 
Whether  it  was  for  two  days,  a  month,  or  a  year  that  the  cloud  hovered  over  the  Tabernacle,  the  Israelites  would  encamp  and  not  travel,  but  when  it  departed,  they  traveled. This  is  how  they  wandered  during  their  years  in  the  Sinai  desert. 
 
Their  traveling  and  camping  was  unpredictable;  it  might  be  for  a  short  or  a  long  period,  depending  on  whether  the  cloud  that  guided  them  began  traveling  or  remained  stationary,  in  accordance  with  God’s  will.
 
In What Did the Israelites Live While in the Desert?
 
The  Torah  writes  explicitly  that  in  their  wanderings  in  the  wilderness,  the  Israelites  lived  in  sukkot, “booths”: (Leviticus  23:43)
 
In  order  that  your  [ensuing]  generations  should  know  that  I  had  the  Israelites  dwell  in  sukkot(booths)  when  I  took  them  out  of  the  land  of  Egypt.  I  am  the  Lord  your  God.
 
What  is  the  meaning  of  the  word  sukkot? The  Talmud  presents  two  views  about  which  it  is  said  that  “both  are  the  words  of  the  living  God”and  both  are  true: “I  had  the  Israelites  dwell  in  sukkot”—R.  Eliezer  says  that  they  were  the  Clouds  of  Glory.  Rabbi  Akiva  says  it  is  referring  to  actual  booths that  He  made  for  them.
 
As  we  saw  above,  the  Jewish  people  were  surrounded  by  miraculous  Clouds  of  Glory,  but  in  addition  they  built  booths  that  were  covered  by  tree  branches. 
 
Rabbi  Tzvi  Yehuda  Berlin  explains  that  they  had  two  kinds  of  shelter,  one  made  by 
man,  and  the  other  by  God: (In  his  commentary  Ha’Emek  Davar to  Numbers  10:34) “When  they  were  encamping,  they  set  up  physical  booths.  And  when  they  were  journeying,  they  had  the  Clouds  of  Glory.”
 
In  other  words,  when  they  camped,  they  made  actual  booths  to  shield  themselves  from  the  harsh  elements  of  the  desert;  but  when  they  traveled,  God  shielded  them  spiritually  and  physically  with  the  Clouds  of  Glory.
 
In  remembrance  of  these  structures  that  the  Israelites  dwelled  in  and  the  Clouds  of  Glory  that  surrounded  them  when  they  left  Egypt,  the  Jewish  people  celebrate  the  festival  of  Sukkot  until  this  very  day.
 
On  this  holiday,  every  Jew  leaves  his  home  and  goes  to  live  for  seven  days  under 
a  roof  made  of  plant  branches,  while  the  walls  can  be  made  of  stones  or  any  other  substance:
 
For  a  seven-day  period  you  shall  live  in  booths.  Every  native  among  the  Israelites shall  live  in  booths  in  order  that  your  [ensuing]  generations  should  know  that  I  had  the  children  of  Israel  live  in  booths  when  I  took  them  out  of  the  land  of  Egypt.  I  am  the  Lord,  your  God.
 
The  Mishnah  explains:  “Anything  that  did  not  grow  from  the  ground  may  not  be  used  to  cover  a  booth” (Talmud  Sukkah 1:4).
 
The  Manna—Abundant  Food  from  the  Sky Israel’s  main  food  in  the  desert  was  manna,  a  wondrous  food  which  descended  from  heaven: So  the  Lord  said  to  Moses,  “Behold!  I  am  going  to  rain  down  for  you  bread  from  heaven” (Exodus  15:4).
 
Now,  the  manna  was  like  coriander  seed,  and  its  appearance  was  like  the  appearance  of  crystal. The  people  walked  about  and  gathered  it.  Then  they  ground  it  in  a 
Mill or  crushed  it  in  a  mortar,  cooked  it  in  a  pot  and  made  it  into  cakes.  It  had  a  taste  like  the  taste  of  an  oil  cake (Numbers  11:7-8).
 
In  addition  to  the  manna,  on  several  occasions,  the  Israelites  ate  quail  meat  which  God  also  provided  them  with: A  wind  went  forth  from  the  Lord  and  swept  quail  from  the  sea  and  spread  them  over  the  camp...  and  they  gathered  the  quail... (Numbers  11:31-32).
 
Some  of  them  also  ate  the  sheep  and  cattle  they  had  brought  with  them  out  of  Egypt: The  children  of  Israel  journeyed  from  Raamses  to  Succoth...  with  flocks  and  cattle,  a  great  amount  of  livestock.
 
Our  Sages  also  mention  that  the  Israelites  conducted  some  trade  with  local  merchants:  “Foodstuff  that  the  traders  of  other  nations  sold  them...” (See Talmud 
Yoma 75a).
 
Supernatural Water Supply
 
The  Israelites  were  blessed  with  a  miraculous  well  that  accompanied  them  on  their journeys, so  they  wouldn’t  suffer  from  a  lack  of  water  in  the  desert,  or  from  the  blazing  heat. 
 
Although  the  desert  contained  a  few  oases  with  springs, these  were  clearly  unable to  provide  the  needs  of  millions  of  people  throughout  the  forty  years  of  wandering  in  the  desert. 
 
The  well  was  called  the  “Well  of  Miriam”  after  the  sister  of  Moses,  because  God  gave  it  in  the  merit  of  her  righteousness.  The  well  always  remained  with  them,  except  for  brief  periods  when  it  disappeared  because  of  the  Israelites’  sins.
 
Adapted from ‘Hidden Treasures – Archaeology Discovers the Hebrew Bible’ by Rabbi Zamir Cohen. Click here to buy